Ronald Messier et James Miller publient | Sijilmassa et son destin saharien

La dernière cité aux portes du désert

Sijilmassa

Initialement publié en langue anglaise, ce livre a obtenu le prix L. Carl Brown AIMS Book Prize in North African Studies, en 2016 pour son approche intellectuelle innovante dans le cadre des Études d’Afrique du Nord. L’ouvrage a été traduit par Rita Stirn.

Située aux portes du Sahara, Sijilmassa est la légendaire Cité de l’or, la plaque tournante du commerce de l’or entre l’ancien Ghana et le monde méditerranéen. Ses caravanes transportaient les richesses de l’Afrique pour un vaste commerce transsaharien.

Sijilmassa a connu une succession d’empires, devenant ainsi la dernière cité aux portes du désert. Sa grandeur millénaire et sa résonance avec les temps forts de l’histoire du Maroc ont été marquées par des vagues de guerres, de renouveau et d’abandon.

Aujourd’hui, ses ruines sont en sous-sol et en juxtaposition avec la ville moderne de Rissani, à l’écart du temps.

Le projet de recherche maroco-américain et multi-disciplinaire à Sijilmassa s’est appuyé sur des données archéologiques, des textes historiques, la reconnaissance sur le terrain, la tradition orale et des légendes pour montrer comment cette ville de renom a su garder une emprise sur sa destinée. Sijilmassa a contribué à la création de l’identité nationale marocaine et a occupé une place prépondérante dans l’histoire et les changements de pouvoir en Afrique du Nord.

Des continuités et des discontinuités entre Sijilmassa et le paysage contemporain affûtent le questionnement sur la nature de la vie humaine aux portes du désert: comment des endroits comme Sijilmassa ont-ils pu atteindre une telle grandeur? Comment expliquer leur chute et leur ensevelissement dans les sables du désert?

Trente-cinq ans se sont écoulés depuis la première mission de prospection de Ronald Messier à Sijilmassa en 1986. Les auteurs ont passé trente-cinq ans à travailler sur Sijilmassa, et d’autres missions de recherches y compris Aghmat.

C’est un voyage dans le temps et dans l’espace que proposent Ronald Messier et James Miller dans cet ouvrage exceptionnel.

Sijilmassa, «cité de l’or»

Sijilmassa est un eldorado africain. Les personnes qui connaissent son existence savent généralement que c’est la légendaire «cité de l’or». Les textes arabes de l’époque médiévale l’appellent ainsi. À la fin du IXe siècle, al-Yaqubi, un des premiers écrivains arabes à mentionner son nom, dit ceci:

«Autour de la ville (Sijilmassa), il existe des gisements d’or et d’argent. On y trouve de l’or aussi facilement que des plantes, mais le vent l’emporte en poussière». Au milieu du Xe siècle, al-Masudi écrivit à son tour: «Tout cet or que les marchands se procurent est frappé en pièces de monnaie dans la ville de Sijilmassa». Environ à la même époque, al-Istakhri écrivit: «On dit que dans nulle autre mine (celle entre Sijilmassa et le pays du Soudan) l’or n’est plus pur et plus abondant, mais pour y accéder, la route est pénible et les préparatifs nécessaires sont laborieux». Sijilmassa devint un endroit mythique doté d’une aura de mystère. L’héritage laissé par la «cité de l’or» s’envola dans les nuages lorsque la réalité physique de cette ville disparut dans la sédimentation du temps.

(Sijilmassa et son destin saharien de Ronald A. Messier et James A. Miller (traduit par Rita Stirn) – La Croisée des Chemins, 2020 – Prix : 100 DH)

À propos des auteurs

Ronald A. Messier est Professeur émérite à Middle Tennessee State University. De 1987 à 1998, il a dirigé des fouilles à Sijilmassa. James A. Miller est l’ancien Directeur de la Commission Fulbright au Maroc. Il est Professeur émérite de Clemson University en Caroline du Sud.

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